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Balade à La Rochelle

Survivant à cinq sièges, sachant, au XVIIIe, se tourner vers le Nouveau Monde et tirer richesse de ce commerce, la vieille citadelle en a gardé ses tours-sentinelles, sa Bourse, son palais de justice, ses rues tapissées des galets qui lestaient autrefois les navires, le jambage de ses arcades, de somptueuses maisons d’armateurs, des remparts – le tout taillé dans le blond calcaire de la Saintonge que mièle la lumière de Charente. Cité maritime, La Rochelle a su le rester avec ses 3 000 anneaux du port des Minimes et son nouveau port de pêche de Chef-de-Baie (sans compter les grands rendez-vous liés à la mer tel le Grand Pavois). Dynamique et moderne, le cœur de cette cité bat pourtant toujours au rythme de ses marées : La Rochelle est bel et bien une sirène. On ne résiste pas à son chant.
Les gars de la marine…
Les musées du patrimoine maritime ont le vent en poupe. Celui de La Rochelle, Neptunea, tout nouvellement ancré dans l’ancien bassin des chalutiers, sied parfaitement à la ville. Tout d’abord par le site : l’ancien encan (criée aux poissons) bâtiment privilégié qui abrite désormais 2 000 m2 d’exposition vivante, tant sur la pèche rochelaise que sur la navigation à voile : des modèles réduits naviguent ici sur un grand bassin ventilé. On trouve aussi une galerie d’art « Peintures sur mer », un petit cinéma de la marine, une belle librairie maritime et « Quai Sud », un espace de restauration. Mais le musée maritime, c’est surtout, à quai, sept bateaux sauvés du chalumeau des ferrailleurs, grâce à la ténacité de quelques bénévoles dont Patrick Schnepp, aujourd’hui directeur du musée. C’est le France 1, dernière frégate météo française, les chalutiers l’Angoumois et le Manuel-Joël, la vedette de sauvetage Capitaine Le Verger, le Canot Duperré et bien sûr loshua, le célèbre ketch rouge de Bernard Moi-tessicr. Voilà bien une œuvre de passion et de solidarité qui permet à ce musée de figurer désormais dans le peloton de tête des grands musées maritimes européens.

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